Una carga de profundidad al Nobel de Medicina

Una carga de profundidad al Nobel de Medicina

¿Por qué el escándalo que rodea al instituto que otorga el premio causa estupor entre científicos?

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El médico Paolo Macchiarini encabezó el equipo de cirujanos del Hospital de la Universidad Karolinska de Estocolmo, Suecia, que hizo el primer trasplante de la historia de un órgano artificial.

Foto:

Archivo / EL TIEMPO

09 de septiembre 2016 , 12:22 a.m.

Sin exagerar, el Instituto Karolinska, de Suecia, está en la cúspide de la pirámide de la ética y la ciencia médica en el mundo. No en vano es la entidad que se encarga de la selección anual del merecedor del prestigiosísimo Premio Nobel de Medicina, por delegación directa del mismo Alfred Nobel, en su testamento. (Lea también: Por escándalo destituyen a cúpula que otorga el Nobel de Medicina)

Esta tarea es cumplida desde hace más de un siglo, bajo los más altos estándares, por una asamblea de 50 miembros elegidos por todos los profesores universitarios que hacen parte del Instituto; éste, a su vez, cuenta con un consejo de gobierno de ocho miembros nombrados por el gobierno sueco, incluido el presidente.

Desde comienzos de este año, la imagen de rigor impoluto del Karolinska empezó a erosionarse por cuenta de un caso de negligencia y malas prácticas científicas, atribuidas a un miembro reciente de la asamblea: el médico italiano Paolo Macchiarini.

En el 2010 fue contratado como investigador asociado del Instituto y también como cirujano de su hospital universitario. En ese centro, precisamente, Macchiarini llevó a cabo tres trasplantes de tráqueas sintéticas, entre el 2011 y el 2012, recurriendo a una novedosa técnica de células madre.

Dos de los pacientes intervenidos fallecieron tras la operación, y el tercero sufrió graves complicaciones. Luego de una investigación interna, el Karolinska estableció que el médico había incluido datos falsos en su currículo y en los resultados de sus estudios en este campo, con el agravante de que a pesar de haberse hecho las advertencias en dos ocasiones el Instituto le renovó el contrato en el 2013 y en el 2015.

Tras lo ocurrido, en febrero el gobierno sueco había tomado la determinación de destituir a todo el consejo de gobierno del Karolinska; las acciones emanadas no pararon allí, sino que alcanzaron esta semana a dos de los miembros de la asamblea: Anders Hamsten y Harriet Wallberg. Ambos habían actuado como presidentes de dicho organismo en los años en que se renovó, pese a las denuncias y las alarmas, el contrato a Macchiarini.

En el informe que soporta la destitución de Hamsten y Wallberg se llama la atención sobre la “sorprendente falta de interés de intentar averiguar más sobre su trabajo (el del médico italiano) antes de renovar su contrato”.

El informe va más allá y señala que el Instituto Karolinska “no puede ser absuelto de responsabilidad en los trágicos resultados de las operaciones hechas por Macchiarini”. Eso quiere decir que se insta a las autoridades civiles y penales para que tomen las cartas en el asunto.

Los más encumbrados investigadores y expertos en ética del mundo han manifestado su preocupación, al punto que algunos de ellos, como Bo Risberg, profesor emérito en ética y cirugía de la Universidad de Gotemburgo, bautizó el caso como “un Chernobyl de la ética para el Karolinska”.

Su propuesta, plasmada en un artículo divulgado por la prensa sueca hace unos meses, de suspender la entrega, por un tiempo, del Nobel de Medicina a manera de 'mea culpa' frente al escándalo, y en honor a las víctimas del italiano, empieza a tener eco.

A pesar de que Macchiarini no pertenece al Instituto desde marzo, y ya se cerró la investigación interna, las consecuencias de este hecho apenas empiezan a sentirse. La mancha en la ética del Karolinska parece ser indeleble.

CARLOS F. FERNÁNDEZ
Escríbanos a carfer@eltiempo.com
Médico de EL TIEMPO

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