El nuevo vehículo para explorar el planeta rojo

El nuevo vehículo para explorar el planeta rojo

Más de 500 personas trabajan en la creación del 'rover' que sería enviado en el 2020.

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El 'rover' debería comenzar su viaje en el verano del 2020 y llegar al planeta rojo en febrero del 2021.

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Nasa - Archivo / EL TIEMPO

01 de agosto 2016 , 12:31 a.m.

Investigar una región de Marte donde el entorno podría haber sido favorable para la vida microbiana y sondear las rocas marcianas son el objetivo del nuevo ‘rover’, el vehículo que será parte de la misión Mars 2020 de la Nasa.

El robot cuenta con seis ruedas y tiene medidas similares (3 metros de largo, 2,8 metros de ancho y 2,1 metros de alto). Presentará, eso sí, grandes diferencias con su predecesor: el Curiosity.

“Las principales son los fines científicos y los instrumentos seleccionados para llegar a esos objetivos. El ‘rover’ Mars 2020 agrega la capacidad de examinar la composición química y mineral de las rocas a escala microscópica y además tiene la capacidad de recolectar y sellar herméticamente las muestras para llevarlas a la Tierra en un viaje futuro”, explicó al diario chileno ‘El Mercurio’ Laurie Cantillo, vocera de la Nasa.

Para ello, el robot tendrá un taladro de extracción de muestras sobre su brazo y un bastidor de tubos de ensayo.

Cerca de 30 de estos tubos de ensayo se depositarán en sitios específicos para, potencialmente, traerlos a la Tierra en una futura misión de recuperación de muestras.

Si todo funciona según lo planeado por la agencia espacial estadounidense, el ‘rover’ –que se encuentra en la fase C, es decir, diseño final y fabricación– debería comenzar su viaje en el verano (del hemisferio norte) del 2020 y llegar al planeta rojo en febrero del 2021.

Por ahora, solo en el Laboratorio de Propulsión a Reacción de la Nasa trabajan en el vehículo alrededor de 500 personas. Pero otras organizaciones también están creando instrumentos y componentes para la misión.

Una diferencia más de este ‘rover’ frente a sus predecesores será que por primera vez llevará a cabo una investigación sobre el uso y la disponibilidad de los recursos de Marte, incluyendo el oxígeno.

Todo esto servirá como una preparación para las futuras misiones humanas, de acuerdo con la vocera de la Nasa.

Además, el robot contará con cámaras y un micrófono, gracias a los cuales se podrá ver su descenso y aterrizaje en detalle.

“La información de las cámaras de descenso y el micrófono proporcionarán datos valiosos para ayudar en la planificación de futuros aterrizajes en Marte”, se lee en el sitio web de la agencia espacial.

“Nadie nunca ha visto cómo se ve un paracaídas mientras se abre en la atmósfera marciana. Por eso, esto nos dará una invaluable información de ingeniería”, agrega David Gruel, encargado del sistema de vuelo para la misión Mars 2020.

Por otro lado, aunque misiones anteriores han viajado con micrófonos, estos nunca se han usado en la superficie marciana. “Esta será una gran oportunidad para que el público escuche los sonidos de Marte por primera vez, y también podría proporcionar información técnica útil”, aseguró el gerente de proyectos del Laboratorio de Propulsión a Reacción, Matt Wallace.

Sin embargo, para Isaías Rojas, docente del Departamento de Física de la Universidad Santa María, lo más importante de esta misión es su interés astrofísico. “Hace tiempo que se habla de vida en Marte, hay posibilidad cierta de que haya existido vida y no se ha descartado que aún exista de manera subterránea. Y esto además tiene que ver con el origen de la Tierra, de donde venimos”.

Asimismo, recuerda que no se puede olvidar que varios avances en la Tierra son consecuencia de los adelantos logrados por las misiones espaciales, por lo que las nuevas herramientas del ‘rover’ también implicarán cambios en este planeta.

Otras misiones

En junio del 2003 se lanzó el robot Spirit, y en julio del mismo año fue el turno del Opportunity. El primero se dio por muerto en marzo de 2010. Se cree que no pudo cargar sus paneles solares debido al crudo invierno marciano. Opportunity, en cambio, sigue funcionando.

Para reconocer la valiosa información sobre Marte que han entregado estos vehículos, dos asteroides se bautizaron con sus nombres.

El Curiosity, por su parte, fue enviado en noviembre del 2011 y llegó a Marte en agosto del 2012. Este vehículo mide casi el doble que sus antecesores y en su diseño se basa el nuevo robot que la Nasa lanzará en el 2020.

AMALIA TORRES
Especial para EL TIEMPO

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