Encélado, un mundo sorprendente

Encélado, un mundo sorprendente

La nave espacial Cassini entró este miércoles en los anillos de Saturno, última fase de su misión.

Cassini

Cassini entró este miércoles en los anillos de Saturno.

Foto:

EFE - NASA

26 de abril 2017 , 11:18 p.m.

La nave espacial Cassini entró este miércoles en los anillos de Saturno, última fase de su misión que tendrá su colofón cuando el 15 de septiembre se lance en picada hacia la atmósfera de este planeta en una maniobra de desintegración. 

Pero antes de que esto suceda, Cassini sorprendió hace poco al mundo con una inesperada noticia sobre las condiciones de su misteriosa luna Encélado, que puede acercarnos a resolver la pregunta sobre las posibilidades de encontrar vida fuera de la Tierra.


Cassini, lanzado en 1997 para estudiar a Saturno y su sistema de satélites naturales, básicamente encontró que en los géiseres, casi un centenar que abundan mayormente el polo sur del sexto satélite más grande de Saturno (con 500 km de diámetro), hay presencia de dióxido de carbono e hidrógeno molecular.

Este hallazgo sugiere que Encélado puede tener reacciones hidrotermales en un océano bajo su corteza helada, con la suficiente energía química para poder sustentar vida. En el agua hay moléculas orgánicas y amoníaco en disolución, que salen en chorro por los géiseres.

La idea de la fuente hidrotermal es fascinante, y no dista mucho del posible origen de la vida en nuestro planeta hace miles de millones de años. De hecho, ya se habían encontrado en otros lugares del sistema solar agua y moléculas orgánicas esenciales para la vida, pero la novedad ahora es que por primera vez hay un ciclo geológico que puede ser una fuente de energía para el surgimiento y mantenimiento de esa vida.

Encélado es geológicamente activo y se convierte ahora en el mejor candidato para encontrar vida extraterrestre, al menos a nivel de microorganismos. Encontrarlos, si es que existen, implicará tener una misión específicamente diseñada para “capturar” a los microscópicos seres cuando sean expulsados del océano mediante los chorros de agua que se elevan hasta 200 kilómetros sobre la corteza de hielo.

Si hubiera vida podríamos ahondar sobre las condiciones de esta. Se han señalado algunas posibilidades: si se encontraran criaturas con una bioquímica muy diferente a la que conocemos, la vida en ambos lugares (Tierra y Encélado) habría surgido probablemente de forma independiente, y podría entonces ser algo común en el universo. Si en cambio las características de las formas de vida son muy similares una posibilidad que se refuerza es que se haya originado en algún lugar y llegara de algún modo a los dos sitios. Responder a una pregunta abrirá muchas otras.

SANTIAGO VARGAS
​Ph. D. en Astrofísica Observatorio Astronómico de la Universidad Nacional

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