La nueva misión de la Nasa que buscará exoplanetas

La nueva misión de la Nasa que buscará exoplanetas

El telescopio Tess tiene como objetivo encontrar hábitats similares a la Tierra.

Tess

El satélite TESS buscará exoplanetas por medio del método de tránsitos planetarios.

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AFP

17 de abril 2018 , 09:35 p.m.

¿Estamos solos? La nueva misión de la Nasa para encontrar planetas, cuyo lanzamiento estaba planeado para ayer y quedó pospuesto por lo menos 48 horas, tiene el objetivo de responder a esa pregunta explorando el cielo cercano, atenta a planetas similares a la Tierra.

El satélite de investigación Transiting Exoplanet (Tess), con un costo total de 337 millones de dólares y el tamaño de una lavadora, está diseñado para buscar signos de atenuación periódica de la luz en las estrellas más cercanas y más brillantes. Estas señales, conocidas como “tránsitos”, pueden significar que haya planetas en órbita alrededor de ellas.

Se espera que Tess revele unos 20.000 planetas más allá de nuestro sistema solar, conocidos como exoplanetas, dijo la Nasa. Sus descubrimientos serán estudiados en profundidad por otros telescopios terrestres y espaciales en busca de signos de habitabilidad, como terrenos rocosos, tamaños similares al de la Tierra y una distancia del sol que permita una temperatura compatible con el agua líquida.

La Nasa prevé que Tess halle más de 50 planetas del tamaño de la Tierra y hasta 500 otros de menos del doble del tamaño de nuestro planeta, pues explorará mucho más espacio cósmico que su predecesor, el Telescopio Espacial Kepler, lanzado en 2009 y que abarcó el 85 por ciento de los cielos.

“Tess tiene cuatro cámaras muy sensibles que podrán monitorear prácticamente todo el cielo”, dijo desde el Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) George Ricker, investigador principal de la misión. “Eso es aproximadamente 20 veces más de lo que la misión Kepler era capaz de detectar”, agregó.

Kepler, la primera misión de caza de planetas de este tipo, “se lanzó para responder una sola pregunta: ¿cuán común es un planeta como la Tierra alrededor de una estrella como el Sol?”, explicó Patricia Boyd, directora del programa de investigadores invitados de Tess, en el Goddard Spaceflight Center de la Nasa.

“Kepler fue diseñada para observar 150.000 estrellas en un campo de visión bastante amplio, sin parpadear durante cuatro años. Una de las muchas cosas asombrosas que nos dijo Kepler es que los planetas están en todas partes y que los hay de todo tipo. Tess es el siguiente paso. Si hay planetas en todas partes, entonces es hora de que encontremos los que están más cerca de nosotros, orbitando estrellas cercanas brillantes, porque estos serán la piedra angular del sistema”, señaló Boyd.

Tess y Kepler usan el mismo sistema de detección de tránsitos planetarios, es decir, sombras proyectadas cuando pasan frente a su estrella. Si bien Kepler confirmó unos 2.300 exoplanetas y otros miles de posibles candidatos a serlo, muchos estaban demasiado distantes y poco iluminados como para seguir estudiándolos. Con el satélite Kepler casi sin combustible y llegando al final de su vida útil, Tess aspira a tomar el relevo en la búsqueda, enfocándose más cerca en planetas a decenas o cientos de años luz de distancia.

“Tess va a aumentar radicalmente la cantidad de planetas que tenemos que estudiar”, dijo Ricker. “Se duplicará con creces el número visto y detectado por Kepler”.

AFP

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