Juan Carlos Rocha, el 'médico' colombiano de los ecosistemas del mundo

Juan Carlos Rocha, el 'médico' colombiano de los ecosistemas del mundo

El investigador diagnostica las transiciones críticas a las que se ven sometidos.

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La Ciénaga Grande de Santa Marta es un ecosistema afectado debido a la hipersalinidad e hipoxia. Se le han interrumpido los flujos de agua dulce y salada para construir obras civiles.

Foto:

Archivo EL TIEMPO

05 de diciembre 2016 , 07:04 p.m.

Evalúa a los ecosistemas como un médico ve a sus pacientes; cada uno es diferente y tiene su propia historia médica. Sin embargo, él encuentra patrones comunes en las causas de sus enfermedades, desde hábitos de comportamiento, como la dieta o fumar, hasta similitudes en las mutaciones.

Juan Carlos Rocha, ecólogo e investigador colombiano que hace parte de la Real Academia de las Ciencias de Suecia y del Centro de Resiliencia de Estocolmo, se dedica específicamente a comprender por qué ocurren los cambios de régimen y sus consecuencias en los ecosistemas. (Lea también: Bogotana es premiada por su investigación sobre la uchuva)

Rocha y sus colegas desarrollaron una base de datos en la que continuamente documentan los cambios abruptos en ecosistemas, que día a día se van reportando a lo largo y ancho del planeta (se encuentra en el sitio web www.regimeshifts.org)

Estos cambios ocurren cuando la estructura de un ecosistema se reorganiza, dando como resultado una variación significativa en su función o identidad. Algunos ejemplos incluyen el colapso de los glaciares en Groenlandia o la
transformación de los bosques húmedos tropicales amazónicos en sabanas.

Esto sucede porque los ecosistemas del mundo responden a las presiones de la humanidad, cambiando su configuración de manera abrupta y experimentando transiciones críticas. Vivimos en una nueva era geológica, que ya ha sido denominada por los científicos como el Antropoceno, en la que la especie humana es capaz de moldear dinámicas planetarias como el calentamiento global o la extinción de especies.

Los ecosistemas colombianos no se escapan de tal presión y, por lo tanto, muchos ya han o están experimentando cambios de régimen. Algunos ejemplos documentados en Colombia incluyen la muerte masiva de peces y mangle en la Ciénaga Grande de Santa Marta por hipersalinidad e hipoxia, el deterioro la laguna de Fúquene por eutroficación y el colapso de peces demersales de La Guajira.

Síntomas comunes

El estudioso colombiano, inspirado precisamente por la investigación médica y por el análisis de redes, ha encontrado algunos patrones que al ocurrir simultáneamente causan los cambios de régimen en varias zonas del mundo, como se puede leer en su más reciente artículo en la revista Plos One.

Como era de imaginarse, esos patrones resultaron asociados a actividades de nosotros los humanos, ya sean directas como la producción de alimentos o indirectas como al cambio climático. Asimismo, Rocha explica cómo los cambios de régimen han afectado los servicios que estos ecosistemas generan y a las mismas comunidades de personas que viven de ellos.

¿Qué se puede hacer para evitar estas transformaciones? En otra publicación, esta vez en Philosophical Transactions B, de la Real Academia Británica de Ciencias, Rocha reconoce que para la mayoría de ecosistemas del mundo no se tienen los datos necesarios para entender exactamente a qué cambios están sometidos.

Esto sucede porque no se tienen suficientes series de tiempo para entender a nivel local los factores o patrones de estos cambios abruptos, por eso los planes de monitoreo ambiental para estudiarlos siempre terminan siendo demasiado cortos y se limitan a hacer seguimiento a una que otra variable.

Sin embargo, lo interesante del análisis comparativo aplicado por el investigador colombiano es que permite identificar patrones generales de estos cambios y diseñar estrategias de manejo de esta falta de información.
Ya se ve cómo algunos cambios de régimen, en los océanos y las selvas, están empezando a cobrarnos la factura del daño que estamos causando.

FERNANDO JARAMILLO*
* Ph. D. en Geografía Física e Hidrología. Universidad de Estocolmo.
Especial para EL TIEMPO

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