Encuentran una galaxia ‘fantasma’ sin materia oscura

Encuentran una galaxia ‘fantasma’ sin materia oscura

Se mueve extremadamente despacio y es tan traslúcida que se pueden ver otros objetos detrás de ella.

Galaxia fantasma

La galaxia NGC1052-DF2 está localizada a 65 millones de años luz de la Tierra.

Foto:

Space Telescope

12 de abril 2018 , 10:51 p.m.

Uno de los más grandes misterios de la física es la naturaleza de la materia oscura, una sustancia que representa alrededor del 27 por ciento de todo lo que existe pero que, aunque tiene gravedad, no emite ningún tipo de luz, como la materia ordinaria.

Para los científicos, la hasta ahora hipotética materia oscura es el ingrediente del cosmos que explica que, contrario a lo esperado, las galaxias se muevan igual de rápido en sus regiones más externas y en su centro.

Es tal el trabajo de los astrofísicos por descifrar la materia oscura que en los círculos académicos le auguran a su descubridor un Nobel de física seguro. Pero, ahora, una nueva investigación podría llevar la cruzada por la materia oscura en una nueva dirección, pues un estudio, en Nature Letters, encontró por primera vez una galaxia en la que no hay rastro de la materia oscura.

El artículo, titulado ‘Una galaxia sin materia oscura’, liderado por la Universidad de Yale en Estados Unidos y publicado originalmente en los ArXives de la Universidad de Cornell, asegura que la galaxia NGC1052-DF2, ubicada en la constelación de Cetus, y con un tamaño aparente en el cielo de un sexto de grado (algo así como el de un cráter grande de la Luna), se mueve a una velocidad tan baja que solo la ausencia de materia oscura es capaz de explicar.

La galaxia, localizada a 65 millones de años luz de la Tierra, fue estudiada con el telescopio Dragonfly Telephoto Array; después, los investigadores usaron el W.M. Observatorio Keck en Hawái para medir los movimientos de 10 agrupaciones muy densas de estrellas llamadas cúmulo¦¦s globulares dentro de la galaxia; descubrieron que los cúmulos se movían a velocidades relativamente bajas, menos de 23.000 millas por hora, cuando las estrellas en galaxias que contienen materia oscura se mueven al menos tres veces más rápido.

Con estas medidas de movimiento en mente, los investigadores calcularon la masa de NGC 1052-DF2. “Si hay alguna materia oscura, es muy poca, y las estrellas en la galaxia pueden dar cuenta de toda la masa de esta, y no parece haber espacio para la materia oscura”, aseguró Pieter van Dokkum, profesor de astronomía del departamento de ciencias físicas e ingeniería de la Universidad de Yale, y quien dirigió el estudio.

Van Dokkum le dijo a este diario que pensar en una galaxia sin materia oscura “es sorprendente, ya que pensamos que esta es el componente más importante de todas las galaxias, y que siempre constituye la gran mayoría de la masa. La galaxia debería tener aproximadamente 300 veces más materia oscura que la materia normal, pero evidentemente ese no es el caso”.

“Sería emocionante si esta galaxia nos dice algo acerca de la naturaleza de la materia oscura: cómo se agrupa en el Universo temprano, y quizás incluso de qué partículas está compuesta la materia oscura. Sin embargo, antes de concluir mucho sobre las implicaciones, deberíamos ver cuántas de estas cosas existen, esperando ser descubiertas. Tenemos unos pocos candidatos más, identificados con el telescopio Dragonfly, que esperamos seguir en el futuro cercano”, agregó Van Dokkum.

Uno de los aspectos más llamativos de esta galaxia es que, precisamente, debido a la ausencia de materia oscura, es bastante traslúcida, tanto que es posible observar, con instrumentos astronómicos, otras galaxias a través de ella, como si de un fantasma se tratase.

Los investigadores utilizaron el Telescopio Espacial Hubble de la Nasa y el Observatorio Gemini en Hawái para determinar estos detalles. Mientras que el primero ayudó a identificar los cúmulos globulares y medir la distancia precisa a la galaxia, el segundo reveló que esta no muestra signos de interacción con otras galaxias.

Sobre este punto, Van Dokkum dijo: “Pasé una hora simplemente mirando la imagen del Hubble. Es tan raro, especialmente después de tantos años de Hubble, que obtengas una imagen de algo y digas ‘nunca había visto eso antes’. Esto es sorprendente, una mancha gigantesca que puedas ver. Es tan escaso que veas todas las galaxias detrás de ella. Es literalmente una galaxia transparente”.

REDACCIÓN CIENCIA
@TiempodeCiencia

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