BepiColombo, la misión que busca conquistar a Mercurio

BepiColombo, la misión que busca conquistar a Mercurio

De 250 sondas que han sido enviadas al espacio, solo dos han visitado el planeta más cercano al Sol.

Mercurio

Combo de fotografías facilitadas por la NASA del planeta Mercurio.

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EFE

12 de diciembre 2017 , 09:08 p.m.

Dos de las agencias espaciales más importantes del mundo, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (Jaxxa), en asociación con la firma de desarrollo aeronáutico Airbus, están adelantando los últimos detalles de BepiColombo, misión que tiene como objetivo llevar una sonda a Mercurio, el primer planeta del Sistema Solar, y que será lanzada en octubre de 2018.

Será la primera vez que la ESA llegue a este astro, al que solo han alcanzado dos misiones en el pasado: la Mariner 10 y la Messenger, ambas de la Nasa, la agencia espacial estadounidense. Mariner 10 fue lanzada en noviembre de 1973 y sobrevoló Mercurio en tres ocasiones entre 1974 y 1975. Por su parte, Messenger fue una misión lanzada en agosto de 2004 y que orbitó el planeta en marzo de 2011, logrando crear un mapa global de Mercurio, un modelo tridimensional de la magnetosfera para estudiar los elementos volátiles en los cráteres del planeta.

En abril de 2015, Messenger terminó su estudio de Mercurio estrellándose contra la superficie del planeta a 3,91 kilómetros por segundo, y generó un cráter de 16 metros de diámetro. BepiColombo usará este orificio para investigar el subsuelo del planeta.

Josian Fabrega es ingeniero francés de la École Centrale de Lille y por más de 35 años ha trabajado en Airbus. En la actualidad es el director de Desarrollo para América Latina de la división Airbus Defence and Space, y ha participado en importantes proyectos espaciales como el de la sonda Rosetta, llevado a cabo por la ESA, y hoy en día es uno de los encargados de BepiColombo. EL TIEMPO habló con él acerca de los detalles de esta misión y de los desafíos que significa llegar al planeta más cercano al Sol.

¿Por qué explorar Mercurio?

Mercurio es un planeta muy importante para nosotros porque nos puede proveer datos para explicar de manera más precisa la formación del Sistema Solar. Este es un planeta atípico porque está muy cerca del Sol, a un cuarto de la distancia que hay entre la Tierra y el Sol, y por eso es muy importante para nosotros saber más de él.

¿Cómo estará conformada la sonda?

La misión consta de dos orbitadores, el Mercury Planetary Orbiter (MPO), de la ESA, y el Mercury Magnotospheric Orbiter (MMO), de Jaxxa. El módulo europeo se encargará de analizar la superficie de Mercurio y el modulo japonés, de estudiar el campo magnético del planeta. No será una misión tripulada, pues las condiciones no son óptimas para la supervivencia de un humano.

¿Cuándo comenzó el proyecto?

El contrato con la ESA se firmó en el 2007; la misión es muy compleja, pues fueron 11 experimentos que hicimos en la ESA y cinco en Jaxxa. El programa se atrasó tres años, pero, teniendo en cuenta la magnitud de esta misión, es algo muy común. Fueron diez años de desarrollo, y el resultado es la primera misión europea a Mercurio.

¿Cuánto tiempo tardará la sonda en llegar a Mercurio?

La travesía va a necesitar siete años, porque el módulo de propulsión utiliza solamente la propulsión eléctrica y va a necesitar siete asistencias gravitacionales.

¿Cuáles serán las mayores dificultades de la misión?

Es una misión muy compleja y tiene, sobre todo, dos dificultades mayores: tenemos que encontrar la forma de frenar la sonda, pues pasaremos cerca de Mercurio, lo rodeamos y luego nos vamos. Hay que llegar al planeta con una velocidad lo suficientemente baja para ser capturados por su fuerza gravitacional, y no podemos lanzar la sonda directamente de la Tierra a Mercurio. Por eso usaremos la asistencia gravitacional (un método en el cual se utiliza la energía del campo gravitatorio de un planeta para obtener aceleración) y un sistema de propulsión sofisticado.

Y la segunda razón es el desafío térmico. No vamos a ver un Sol, sino que sentiremos la potencia de ocho soles (la cantidad de energía recibida en forma de radiación solar es más fuerte en Mercurio debido a su cercanía al astro).

Hay que usar protecciones térmicas particulares para cada uno de los elementos de la sonda. El módulo europeo tiene dos centímetros de protecciones térmicas alrededor del satélite para protegerlo del flujo solar.

¿Qué significa para Europa poder explorar Mercurio por primera vez?


Los europeos estamos muy orgullosos, somos la tercera potencia espacial mundial. Los rusos nunca han hecho una misión a Mercurio y los chinos y los indios, tampoco. En total, desde el Sputnik-1 (el primer satélite artificial), en 1957, han sido lanzados, más o menos, 6.500 satélites, y de esos, solo 250 fueron sondas y dos han ido a Mercurio. La mayoría fueron a la Luna, Marte y Venus. Han sido pocas las misiones que han ido más lejos.

¿Qué misiones hacia el futuro tiene preparadas la ESA?

Tenemos grandes proyectos para el futuro, pero por el momento estamos enfocados en el desarrollo de una misión para estudiar las lunas heladas en Júpiter, que lanzaremos en 2022.

PAULA CASTAÑEDA
EL TIEMPO
@Paulacamila95

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