El drama de los esclavos vuelve a sus 'Raíces'

El drama de los esclavos vuelve a sus 'Raíces'

La legendaria serie de 1977 sobre la historia de Kunta Kinte regresa hoy, con reparto de lujo.

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El actor británico Malachi Kirby es el nuevo Kunta Kinte, guerrero mandingo esclavizado.

Foto:

History Channel

19 de octubre 2016 , 08:17 p.m.

El 23 de enero de 1977 no fue una fecha cualquiera: ese día se partió en dos la historia de la cultura negra en la televisión estadounidense. En la víspera, la popular revista ‘TV Guide’ lo profetizó con un aviso de dos páginas que anunciaba el estreno, en la cadena ABC, de una serie: “ ’Raíces’. El triunfo de una familia americana”.

En una apuesta arriesgada, la cadena más vista en ese país le dedicó su horario estelar, de 9 a 11 p. m., y en ocho noches consecutivas, de domingo a domingo, a un drama histórico en el que los héroes eran esclavos africanos, humillados por mercaderes ingleses y por la naciente sociedad de Estados Unidos en el siglo XVIII.

“Mi recuerdo de esa primera noche –dice 39 años después el protagonista de ‘Raíces’, LeVar Burton– es que sentía terror y expectativa. Porque nadie sabía quién era yo. ‘Raíces’ fue mi primer trabajo, mi primera audición profesional y estaba realmente nervioso. Vi el primer episodio a solas, en Los Ángeles. Y al día siguiente, conduje mi carro desde Los Ángeles hasta Sacramento para estar con mi mamá y toda mi familia, y ver juntos la segunda noche”.

(Lea: Raíces / CríticaMente)

De la noche a la mañana, Burton pasó de ser un desconocido a una estrella global. Según los registros de la firma de audiencias Nielsen, los ocho episodios fueron vistos por más de 130 millones de personas, es decir, más de la mitad de la población de Estados Unidos en esa época. Aún hoy, su capítulo final sigue siendo el tercero más visto en toda la historia de las series de TV en ese país.

Como si fuera carne de esclavo, el producto se vendió luego a la BBC de Londres, y a otros países anglosajones; a Colombia llegó mucho después, traída por RTI, con todo y la brutalidad de sus escenas que mostraban los tratos inhumanos a sus protagonistas. “Era una serie difícil de vender –prosigue Burton–. Uno de los productores solía decir: ‘Un país donde el 80 por ciento de la población es blanca y el 20 por ciento es negra, cómo va a adoptar una historia en la que los blancos son los villanos y los negros, los héroes’”.

En efecto, el anuncio en ‘TV Guide’ promocionaba las fotos de 24 actores, de los cuales solo nueve eran negros. Y el énfasis recaía en estrellas como Lorne Green (de la serie ‘Bonanza’) y Ralph Waite (de ‘Los Waltons’), que personificaban a esclavistas menos crueles.

“Nadie sabía cómo iba a funcionar en la vida real. Por esa razón, se transmitió durante ocho noches consecutivas. En caso de que no tuviera éxito, se habría acabado muy rápidamente y la cadena no habría tenido un gran golpe en términos de audiencia”, recuerda Burton, que pasó a ser leyenda gracias a su personaje, cuyo nombre sirvió incluso de apodo a futbolistas colombianos: Kunta Kinte.

El tema sigue vigente

Cuatro décadas después, las hazañas de Kunta Kinte vuelven a las pantallas. En la feria mundial de televisión MIPTV, realizada en Cannes (Francia) en marzo pasado, se anunció una superproducción de 30 millones de dólares, realizada por A+E Estudios y que desde esta noche transmite el canal History. No solo conserva su título, ‘Raíces’, sino que LeVar Burton, el Kunta Kinte original, hoy es uno de los productores. Y Mark Wolper, el hijo de David Wolper, quien produjo la serie en 1977, es ahora también productor ejecutivo.

“La razón que tengo para producir esto –dice Wolper– es que mi hijo y, por consiguiente, todos los jóvenes en el planeta necesitan conocer la historia. Cuando mi hijo se sentó a ver la ‘Raíces’ original, fue muy difícil para él. Quería abandonar el cuarto. Yo lo obligué a sentarse y ver el trabajo producido por su abuelo. Al final, él me dijo: ‘Entiendo por qué esto es importante, pero papá: es como tu música. No me habla a mí’”.

Wolper, Burton y otros seis coproductores decidieron rehacer la historia, que sigue basada en el exitoso libro de Alex Haley, pero con estrellas del presente como Laurence Fishburne y Forest Whitaker, entre otros. El nuevo Kunta Kinte es el actor británico Malachi Kirby, cuyo físico exuberante le da una nueva dimensión al personaje.

“Creo que Malachi realmente era muy consciente del poder, de la magia de Kunta Kinte –dice Burton, su antecesor en el personaje–. Mi consejo fue muy simple: hazlo por ti mismo. Era muy importante para mí que él no sintiera restricciones de mi caracterización; que se sintiera absolutamente empoderado para interpretar este personaje a su modo, y lo hizo de manera notable”.

En su lanzamiento mundial en el Palacio de los Festivales de Cannes –velada a la que asistió EL TIEMPO–, los actores Jonathan Rhys Meyers, Anna Paquin y el propio Burton conversaron frente al público sobre la cicatriz que dejó en nuestro pasado el negocio de la esclavitud. El productor Mark Wolper no pudo contener las lágrimas al hablar del significado de ‘Raíces’ para su familia.

“Si esta versión de ‘Raíces’ puede hacer que la gente hable de lo que sucedió en el pasado, de lo que sucede hoy, eso es genial. Ya sea que consideres que es politizar, hacer debate político, como quieras llamarlo, en la medida en que la gente lo discuta, está bien”, le dijo después Wolper a este diario.

Otra de las actrices presentes fue Anika Noni Rose, quien lleva a cuestas no solo el premio Tony que ganó por su papel en el musical ‘Caroline, or Change’, sino la responsabilidad de liderar la segunda generación de ‘Raíces’, como la hija de Kunta Kinte, Kizzy.

“Definitivamente es un asunto social. Aún estamos lidiando con las repercusiones de este fenómeno de intensidad global que fue el mercado de esclavos. Mientras no podamos encontrar formas de aprovechar esta historia para nuestro propio progreso, tomar lo que hemos aprendido y tratar a los demás como seres humanos, sin importar el color (negro o blanco), el idioma, sin importar nuestro origen y tratarnos como miembros de la misma raza, la raza humana, esta historia debe ser contada”, afirmó Rose en un programa especial que transmite EL TIEMPO Televisión este fin de semana.

(Además: Disney presenta a su primera princesa latina)

Además de actriz, Rose se dio a conocer como cantante en la película ‘Dreamgirls’ y en la cinta animada ‘La princesa y el sapo’, en la que dio su voz a la primera princesa negra del universo Disney. Un honor nada despreciable. En preparación del rol de Kizzy, viajó a Luisiana para visitar la plantación Whitney, el único museo de esclavos que hay en Estados Unidos. Y además se sumergió en la Biblioteca del Congreso de EE. UU., donde hay grabaciones de antiguos esclavos que cuentan su vida. Allí logró el acento de su personaje.

Cuando le pregunto por qué un colombiano debería ver ‘Raíces’, revela que ha leído sobre el país y vio con sorpresa la alta proporción de población negra en Colombia. No eran las caras que su mente asociaba con nuestro país. “La gente de Colombia ha sobrellevado muchas cosas para luchar y esforzarse –afirma con convicción–. Y reconocemos fácilmente el sacrificio que conlleva, la fortaleza que requiere, la perseverancia y la fe que implica sobrevivir. Y seguir adelante. Y ser fuerte”.

Kunta Kinte original
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Cuatro décadas después, las hazañas de Kunta Kinte vuelven a las pantallas.

Foto:

En los primeros minutos de la nueva versión de ‘Raíces’, el guerrero Omoro Kinte presenta a su hijo recién nacido al cielo estrellado, e invoca su nombre, Kunta Kinte: “Tu nombre es tu espíritu, tu nombre es tu escudo”. Acatando ese llamado, LeVar Burton reivindica también su nombre en la ficción: “Esta historia es una parte no solo de nuestro país, sino del planeta. El comercio de esclavos en Norteamérica representó solo el 15 por ciento de la población total de esclavos. ¿Adónde fueron los otros? A Suramérica, al Caribe, a Europa. La historia de la esclavitud es una historia tan antigua como la humanidad. Es nuestra historia común. Los temas que discutimos son universales: la importancia de la familia, la fortaleza y el fundamento que estamos dando a nuestras familias. La naturaleza crítica de tu identidad, ¿quién eres? Kunta Kinte se niega a renunciar a su identidad ante la posibilidad de ser quebrada de manera física, emocional, espiritual. La fortaleza del espíritu humano. Estos son ideales con los que todos estamos relacionados”.

Burton aún cosecha los frutos que le dejó ese inolvidable papel. En 1977 estuvo nominado a los premios Emmy como mejor actor, una de las 37 nominaciones que recibió ‘Raíces’. Luego actuó en la serie ‘Star Trek: la nueva generación’, y ha hecho numerosas apariciones en diferentes concursos y programas de TV, incluyendo ‘The Big Bang Theory’. Kunta Kinte sigue siendo su talismán.

Horas después de la ‘première’ mundial de ‘Raíces’, el actor atiende una cena privada frente a la costa azul de Cannes. Más distendido, recuerda que su nombre en realidad es Levardis, que según él proviene del latin ‘veritas’: verdad.

(También: El último aliento de las series de televisión)

Cuando era niño, Burton tenía un sueño recurrente en una iglesia en la que él blandía un arma. Lo entendió como un llamado religioso e intentó ser cura, pero con el paso del tiempo interpretó que el arma era en realidad una herramienta poderosa: la educación. Hoy se dedica a un negocio familiar llamado Reading Rainbow, que fue un programa de televisión infantil para promover la lectura. Inspirado por su madre, que era profesora, el espacio se transmitió por la cadena estadounidense de televisión pública PBS, la misma que emitía ‘Plaza Sésamo’.

Con un arete en la oreja izquierda y muchas pulseras de pepitas, Burton solo refleja sus 59 años en su bigote canoso y una pequeña perilla blanca en el mentón. Sigue abogando por la educación y la reconciliación étnica, y en esa misión estuvo en Guyana y otros países donde la esclavitud hizo historia. Cuando le comento que en Colombia hay un tesoro histórico llamado San Basilio de Palenque, el primer pueblo libre de América, formado por hombres que escaparon de la esclavitud, sonríe pensativo, se acaricia la barbilla y dice: “Tienes que llevarme allá”.

Estrellas del cine, en TV

El reparto de la nueva ‘Raíces’ incluye a Laurence Fishburn (‘The Matrix’) en el papel del autor del libro que originó la serie, Alex Haley; Forest Whitaker (ganador del Óscar por ‘El último rey de Escocia’), quien es un músico esclavo; Anna Paquin (ganadora del Óscar por ‘El piano’) en el rol de Nancy Holt, una cuáquera con agenda propia en el tema de la esclavitud, y Jonathan Rhys Meyers (Globo de Oro por ‘Elvis’ y nominado por ‘Los Tudors’), que es el granjero Tom Lea. Además de protagonistas como Malachi Kirby y Anika Noni Rose, hay actores reconocidos como James Purefoy (‘The Following’), Chad L. Coleman (‘The Walking Dead’) y Matthew Goode (‘The Imitation Game’). Se estrena hoy, a las 10 p. m., en el canal History y tendrá cuatro episodios sucesivos todas las noches, a la misma hora, hasta el próximo jueves.

Especial en EL TIEMPO Televisión

Este fin de semana, el canal de EL TIEMPO transmite un programa grabado en Cannes (Francia) con el protagonista de la serie original de ‘Raíces’, LeVar Burton; con la actriz de la versión de hoy Anika Noni Rose, y con el productor Mark Wolper, hijo del productor de la serie de 1977. El espacio se emite este lunes, a las 6 a. m., y estará también en YouTube.

JULIO CÉSAR GUZMÁN
Editor Cultura y Entretenimiento
Cannes* (Francia).
* Por invitación del canal History y A+E Estudios.

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