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LOS PRODUCTORES DE AVENA ESTÁN EN LA COLADA

A Hébert Salazar se le prendió el bombillo con lo de la avena. Llegó a trabajar en el área de mercadeo de Alpina hace cinco años y medio. A los pocos días de ingresar, la idea de vender avena se le vino a la cabeza. (VER GRAFICA: EL MERCADO DE AVENA MOLIDA)

Sabía que tenía que proponer algo bien diferente para tener éxito. Fue entonces cuando pensé en la avena líquida lista para tomar. Claro! cómo es que nadie se había dado cuenta , dijo.

Lo cierto es que la avena de Alpina se ha constituido en uno de los productos de mayor éxito en el mercado de bebidas lácteas. De hecho, su iniciativa abrió un nuevo segmento en el cual participan hoy compañías de larga tradición, como Bavaria y Meals de Colombia, las cuales lanzaron sus propios productos Tutifruti de avena y Avena Yoplait, respectivamente. Y se espera que salgan más competidores al ruedo.

Pero el camino desde la idea inicial hasta la producción de avena industrial no fue fácil. Salazar presentó la propuesta a las directivas de Alpina en diciembre de 1991. En enero del 92 fue aprobada, pero sólo hasta 1994 se inició en firme el desarrollo del producto, que finalmente fue lanzado al mercado en enero de 1996.

La gran lucha que tuve que dar fue para romper ese paradigma viejo de que Alpina solo producía yogur, y lo logré con la avena, que es un producto diferente. Viví en estrés permanente durante tres años, pues nos tocó inventarnos la industrialización de la avena y durante todo el proceso viví la angustia de que alguien más pudiera desarrollar el producto. Pero corrimos con mucha suerte, porque a nadie se le ocurrió .

El hecho de que Salazar es caleño influyó en la selección de nuevo producto que presentó a las directivas de la compañía. La avena casera que se prepara en el Valle es famosa y apetecida, así como la que venden en otras zonas del país como la Costa Atlántica, Cundinamarca y El Espinal (Tolima). Lo difícil precisamente era sacar un producto que tuviera un sabor similar al de la bebida natural tradicional que se vende en expendios y plazas de mercado.

Alpina se encontró con que la fabricación de avena a escala industrial no es fácil. La avena es un cereal de difícil manejo, pues el riesgo de descomposición rápida es alto y es necesario neutralizarlo. Alpina buscó asesoría internacional para el diseño del proceso de producción, pero no la encontró, debido a que la avena como bebida es un producto autóctono de esta región. Por ello tuvo que desarrollar su propia tecnología para el proyecto.

La forma como Alpina logró procesar la avena, así como el monto que invirtieron en el proyecto, son dos de los secretos mejor guardados por la compañía.

Otra de las claves del éxito de la avena ha sido el envase, el cual ayuda a conservar el producto debido a su diseño y al material empleado. El empaque fue creado en Francia.

Alpina se niega a revelar cifras sobre sus ventas. Salazar dice que los números podrían abrir muchos ojos .

Se subieron al bus La empresa Meals de Colombia también ha incursionado en el mercado de la avena, con su marca Yoplait. Luis Palacios, gerente general de Meals, reconoce que la idea original de industrializar la avena fue de Alpina, la empresa que descubrió este nicho del mercado. Ellos dieron en clavo , afirma.

Para Palacios no hay ningún problema en decirlo. Explica que lo normal cuando aparece un producto nuevo y exitoso es que entren pronto nuevos competidores al ruedo. Lo raro sería lo contrario. Yoplait es el segundo productor en el mercado de yogures, después de Alpina. La avena Yoplait fue lanzada en los primeros días de marzo.

Alpina ha hecho lo mismo con otros productos, como el yogur en bolsa que nosotros sacamos primero y que también ocasionó un cambio en el mercado de bebidas lácteas. Lo mismo está sucediendo ahora con la avena , dijo.

Palacios asegura que tienen un producto un poco similar al de Alpina pero con un toquecito de canela. Dijo que hasta ahora no tiene un balance de resultados, ya que el producto acaba de salir al mercado.

Alpina nos cogió ventaja. Va bastante lejos. Nosotros vamos ahí despacito pero seguros , sostuvo.

Se durmió Quaker? La pregunta que se hacen todos los observadores del sector es: Cómo no se le ocurrió esta idea a Quaker? Esta empresa está sólidamente posicionada en el mercado de la avena molida, en el cual es líder. Quaker viene vendiendo avena en Colombia desde 1953.

Según Luis Guillermo Marconi, gerente de marca de Quaker, la compañía tenía previsto sacar la avena líquida en 1992, pero el producto no se desarrolló porque el proyecto encontró problemas en el camino. Marconi se negó a comentar la naturaleza de estos problemas.

Marconi asegura que para Quaker las consideraciones relacionadas con la nutrición tienen la mayor prioridad. Hoy en día estamos en una encrucijada. Si la avena líquida no trae la cantidad de fibra que se necesita para que el producto sea realmente benéfico para la salud, no lo sacamos. Estamos trabajando en eso , afirma.

Marconi dice que Quaker aún no sabe si fue un error o no el no haber sacado su avena líquida cuando se consideró la posibilidad hace cinco años. Fue una oportunidad que se evaluó. El proyecto existe y quizás más adelante lo saquemos como una extensión líquida de nuestra avena, pero aún no ha sido aprobado , sostiene.

Quaker dice que la proliferación de avenas líquidas como la Alpina, Tutifruti y Yoplait no ha afectado para nada las ventas de avena de la compañía, porque ellas compiten en el segmento de los productos lácteos.

En 1997 las ventas totales de Quaker en el país ascendieron a 50 millones de dólares (unos 50.000 millones de pesos), de los cuales la avena molida representó entre el 10 y el 12 por ciento.

Pero lo que sí nos preocupa es que con la avena líquida se afecte la imagen de la marca Quaker, tan tradicional en los hogares de todos los colombianos. Quaker siempre ha sido sinónimo de avena y eso puede empezar a cambiar , dijo Marconi.

Avena, avena? Otro aspecto de la lucha por el mercado de la avena se está dando en el terreno de la nutrición y la información.

Se requieren siete vasos de avena Alpina para conseguir la fibra soluble que reduce los niveles de colesterol, mientras que con un vaso de avena Quaker, preparada con tres cucharadas de 10 gramos, se logra dicho beneficio .

Así lo manifestó el gerente de marca de Quaker, Luis Guillermo Marconi, quien dijo que la cantidad de avena que traen los refrescos de Alpina y Yoplait no reúnen las cantidades que se requieren para que sea un producto realmente saludable, como lo establece la Administración Federal de Alimentos y Drogas de Estados Unidos (FDA), entidad que recientemente avaló el consumo mundial de este cereal.

Dice que la cantidad mínima para poder recibir esos beneficios es 0,75 gramos por porción sugerida, que equivalen a tres cucharadas soperas y media de avena Quaker. De lo contrario -sostiene- otras bebidas de avena solo ofrecen una función saborizante pero no aportan la fibra suficiente para actuar .

Por su parte, Hébert Salazar, de Alpina, dijo que esta empresa no está desinformando al consumidor y que para eso existe un ente regulador, como el Instituto Nacional de Vigilancia de Medicamentos y Alimentos (Invima).

Agregó que no quiere entrar a polemizar y que lo único que hicieron fue industrializar una bebida que consumen todos los colombianos.

Si se durmieron o no, el mercado lo está diciendo. Sencillamente fuimos mejores observadores. Lo lógico era que Quaker sacará esta clase de bebidas. Nosotros la sacamos lista para que la gente no tenga que cocinar o revolver. Lo que estamos haciendo es facilitar el con sumo de algo que ya se consumía. El Invima no nos dejaría engañar al consumidor. , sostuvo Salazar.

Entre tanto, Luis Palacios, de Yoplait, dice que lo que ellos están vendiendo es un producto que se conoce comúnmente como un refresco o colada de avena.

Palacios asegura que es igual de nutritiva a la Quaker, ya que contiene leche, avena, azúcar y canela.\ (Ver: Arnoldo no teme a la competencia)

Publicación
eltiempo.com
Sección
Economía
Fecha de publicación
13 de abril de 1997
Autor
CARLOS FERNANDO GAITAN O. Redactor de EL TIEMPO

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