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INFORMACIÓN CIENTÍFICA SOBRE EL VIRUS DEL SIDA

Qué provoca el sida? El sida es provocado por un virus denominado VIH, Virus de la Inmunodeficiencia Humana. En inglés se conoce como HIV.

En términos simples un virus se puede definir como la unidad mínima de vida, consistente en una hebra de ácido nucleico, ya sea ADN o ARN, rodeado de una cápsula de proteínas.

La relación que se establece entre un virus y una célula es la misma que hay entre una llave y una cerradura. Así como la llave solo funciona con la cerradura correspondiente, el virus solo ataca determinados tipos de célula, aquellas que tienen el que se denomina un receptor específico (la cerradura).

De esta forma, el VIH ataca, infecta y destruye solo a las células que tienen el receptor o molécula llamada CD4.

Qué células humanas tienen el famoso receptor CD4? A pesar del misterio que rodeaba al sida en un principio, rápidamente quedó claro que todas sus víctimas sufrían una merma en una subespecie específica de células T y T4 y que, como resultado de ello, caían víctimas de patógenos que podían ser controlados fácilmente por un sistema inmunológico normal. Hoy se sabe que el VIH ataca fundamentalmente a las células T4 del sistema inmunitario, que tienen el famoso receptor específico CD4. Sin embargo, otras células del cuerpo, por ejemplo las del sistema nervioso central, los endotelios vasculares y las de la mucosa rectal lo tienen y también son atacadas.

En qué grupo clasifican los científicos el agente que provoca el SIDA? El Virus de Inmunodeficiencia Humana (VIH) pertenece al grupo de los retrovirus. Estos son conocidos desde hace varios años, pero solo habían sido asociados con animales y con patología animal. La primera asociación de un retrovirus con patología humana fue establecida hacia 1980. Los retrovirus, al igual que todos los virus, no pueden replicarse sin usurpar el aparato biosintético de una célula y utilizarlo en su propio beneficio. El material genético de un retrovirus es ARN. Además, el retrovirus porta una enzima, la retrotranscriptasa, o transcriptasa inversa, que puede utilizar el ARN vírico de molde para fabricar ADN. El ADN vírico puede integrarse por sí mismo en el genoma (se llama genoma a la carga genética total) de la célula huésped. Después de integrarse en forma de DNA a la célula, puede transcribirse (usarse como molde) para dar origen a partículas de RNA iguales a las que inicialmente ingresaron a la célula. Es decir, se sintetiza el RNA viral que luego es encapsulado por proteínas y recubierto por lo que los científicos llaman una membrana bilipídica. Así, finalmente se da origen a nuevas partículas virales que repiten el ciclo de infección.

Cómo se conoce la prueba comúnmente usada para detectar el virus del SIDA? Se le conoce como la prueba de ELISA. Es un nombre genérico para todas las pruebas que investigan anticuerpos por lo que se denominan procedimientos inmunoenzimáticos.

Quién tiene SIDA? De acuerdo con las definiciones no todo el que ha sido infectado por el VIH tiene SIDA. Aunque si es un hecho que, tarde o temprano, quien es positivo terminará con SIDA. Por años se consideró que la gente no tenía SIDA sino hasta que mostraba los síntomas de infecciones y cánceres que invaden el cuerpo una vez el sistema inmunitario se debilita. Los Centros Federales para el Control de Enfermedades de Estados Unidos han definido como enfermo con SIDA a las personas cuyo número de células T-4 haya caído por debajo de 200 por milímetro cúbico de sangre. El nivel normal es de alrededor de mil.

Qué es una ventana inmunológica? Se define ventana inmunológica u horizonte inmunológico el tiempo que transcurre entre el momento en que la persona es infectada con el VIH y el momento en que aparece una respuesta positiva a la prueba de ELISA.

Normalmente este período toma unas 12 semanas. Durante este tiempo, sin saberlo, el infectado puede infectar otras personas.

A cuándo se remonta el origen del SIDA? La fecha de aparición del SIDA es muy difícil de precisar. Los primeros casos se diagnosticaron en 1980, entre jóvenes homosexuales de Estados Unidos. Pero posiblemente la enfermedad había aparecido mucho antes, sino que nadie la había descrito. Hay información de casos ocurridos en 1959 y que solo pudieron ser precisados hasta hoy con muestras de tejidos y sangre guardados desde esa época.

Cuál es el origen del virus del SIDA? De acuerdo con los estudios de evolución a nivel molecular, que toman como base la secuencia de monómeros (unidades de la cadena del ácido nucleico, y que se pueden asimilar a cuatro letras de un alfabeto: adenina, guanina, citocina y uracilo), se estima que el tiempo de aparición de este retrovirus, a partir de otros relacionados (como otros que infectan monos), no pasa de los cuarenta años. Aunque no falta quienes aseguran que pudo haber sido fruto de técnicas de ingeniería genética que estuvieron disponibles desde 1974. Pero, en general, la comunidad científica seria no acepta esta teoría.

G.F.M.

Publicación
eltiempo.com
Sección
Otros
Fecha de publicación
1 de diciembre de 1994
Autor
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